Un misterioso punto brillante fue fotografiado dos veces por la sonda New Horizons, de la NASA, que se encuentra camino a sobrevolar el explaneta más distante del sistema solar: Plutón. Una gran área blanca apareció ahora sobre el polo norte cuando la #Nave Espacial tomó dos fotografías a unos 23 millones de kilómetros del planetoide. Parece una gran distancia pero en realidad la sonda se halla bastante cerca, teniendo en cuenta que Plutón se encuentra a unos 5.900 millones de kilómetros del sol y a unos 5.700 millones de kilómetros de la Tierra.

Hace apenas un mes la sonda Dawn también había fotografiado extrañas manchas brillantes en el planeta enano Ceres de las cuales todavía se desconoce su naturaleza, aunque algunos han sugerido que podría tratarse de hielo.

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Poco después, Dawn también fotografió en Ceres un extraño montículo de 5 kilómetros de altura con la forma de una pirámide destacándose en un terreno llano.

¿Hielo o metano congelado?

Los científicos están sorprendidos y ya se ha comenzado a especular sobre la naturaleza del misterioso punto brillante. Algunos dicen que podría tratarse de la luz del sol reflejándose sobre la superficie helada o en las nubes de la atmósfera. Otros, que podría tratarse de metano congelado o incluso hielo de agua existente en el terreno.

Los astrónomos han descubierto hasta ahora que, pese a su reducido tamaño, Plutón posee una delgada atmósfera que contiene nitrógeno, metano y monóxido de carbono.

Según cita el periódico británico Daily Mail, Philip Plat, un astrónomo que estuvo entre los primeros en detectar los puntos brillantes en las imágenes publicadas por la #NASA, “cuanto más cerca está New Horizons de Plutón más detalles quedan a la vista, y estamos comenzado a apreciar características de la superficie de ese pequeño mundo”.

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Según el científico, tanto Plutón como una de sus lunas, Caronte, muestran todo tipo de peculiaridades. “Pero este brillo me sorprende”, dijo. “Está cerca del polo norte y se veía en imágenes anteriores, pero en estas es bastante evidente”.

Para Jane Greaves, una astrónoma de la Universidad de St Andrews, quien ha estudiado Plutón, los puntos brillantes podrían ser manchas de hielo reciente que se han revelado en la superficie. Las dos imágenes de los puntos brillantes fueron capturadas con un lapso de 30 segundos entre una y otra el pasado 25 de junio, por lo que no puede tratarse de un reflejo momentáneo en la lente.

Un equipo eufórico

El investigador principal de la misión New Horizons, Alan Stern, del Southwest Research Institute, con base en Boulder, Colorado, dijo que el sistema Plutón-Caronte “es fascinante”. “El equipo científico está eufórico con lo que vemos en esta cercana aproximación al hemisferio de Plutón”. En tanto Jeff Moore, un co-investigador del equipo, del Ames Research Centre de la NASA, en California, añadió: “La detección inequívoca de unidades de terreno, brillantes y oscuras, en Plutón y Caronte indica una amplia gama de paisajes diferentes.

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La franja brillante que hemos visto en Plutón puede representar depósitos helados a partir de la evaporación de una capa polar, ya que ahora está expuesto al sol”.

New Horizons es la primera sonda en visitar Plutón y hará su acercamiento máximo a mediados de este mes, sobrevolando el planetoide a una distancia de apenas 12.500 kilómetros. 

“Habrá que esperar el próximo lote de imágenes para estar seguros de qué son esos puntos brillantes”, dice Greaves. Tal vez a mediados de mes ya se devele la incógnita. #EEUU